Of Clouds And Silver Linings

Words and photos: Pat Vermeulen.

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With temperatures in the Alps last season rarely dropping below freezing and rain ruining the snow that did fall, the job of snowboard photographers and pro riders was verging on the impossible. Onboard senior photographer Pat Vermeulen employed a tactic of digging in to his home hills of Switzerland to wait for the snow or at least make the best of conditions in an area that he knew best.

As December and January flew by with record-breaking heat waves and pretty much no snow in sight, I seriously thought that this season was really was going to be my last. Global warming was really starting to kick in.

Phone calls and emails from the Onboard office were flying around, with everyone going nuts trying to figure out where to go and what to do. There was news of Whistler getting dumped on with such ridiculous amounts of snow that it was impossible to even get up the hill. Jonas Emery was supposed to be filming with Standard over there, but as they were putting all their energy into their three favourite riders, Jonas got put on standby; a frustrating situation for any rider when you just want to prove your skills. Then Whistler got rained on to make it as bad as anywhere else.


This is called ‘Spot the Jonas Emery’. Vintage ollie near Pat’s gaff.

Jonas was one of the only riders left in Switzerland so we decided to get stuff done even with the poor conditions that we had. We looked into pretty much every region with mountains but it seemed so unstable and inconsistent wherever we looked that travelling didn’t seem like a safe option.

My rule has always been that it doesn’t really matter what you shoot, as long as it’s original and fresh it’s going to be interesting to look at. Also there’s no place like home. You can go to the best places on Earth, but if you don’t know your way around, you’re not going to end up doing much. If you live in, or close to, a resort – no matter how dreadful it is – when the snow falls you’re going to know exactly where to go and what to do. You’re not going to waste your time driving around. You might get lucky when you’re on the road but I seriously think that you can get a lot more done in your home resort, regardless of the conditions, than any other place. The keyword is motivation.

Then one day, it got cold and snowed about 10cm down in the valley which is a pretty rare deal. I called Jonas and asked him if he was down for trying to do something. He was super excited and said he was up for anything. 500 metres down the street from my house are grapefields. With the speed at which the snow was melting we thought it would be a good idea to get something done in there. A couple of ollies and wheelies later, we were pretty stoked. It seemed like we got some shots and the day had just started. We got back in the car, drove a couple more minutes and ended up at a weird building with a round roof. We looked at each other and before I knew it, Jonas was getting his board out of the car and scrambling over the fence. When that session was done, I remembered that there was a BMX track just down the road. There was just a bit of snow left and we managed to scrape together an in-run for one of the jumps.


Emery, BMX track late 180.

I don’t want to get to much into the details but I just remember that day as being so spontanious and so much fun. It’s a great feeling to go out and get things done when everything seems to be going wrong. That was probably one of my most productive days in a while and the conditions were supposed to be the worst ever. It made us smile. Jonas got news later from the Standard guys that they weren’t getting anything done due to bad weather although they had tons of snow – ha ha.

We had another session with Alex Evequoz around that same area, which is called Bex. We had been sessioning this handrail that came straight out of a saltmine. When we were done with the session, Jonas wanted to do an ollie over some random barrier for fun and I thought it looked pretty cool and decided to shoot. Turned out the session lasted more than an hour, just ollieing over a barrier. It might sound stupid but we had as much fun as on a powder day, if not more. It reminded me of the days when I was riding with my buddies and we would just trash anything in sight and have a blast. Good to see the spirit is still alive!


Evequoz has legs Zebedee would be proud of.

Even in the worst-case scenarios, there is always snow to be found. You just have to be there when that precious 5cm of fresh actually decides to fall, knowing that the day after it’ll be gone. Either that or go look for it.

One thing to keep in mind when hunting for snow is that there are north and south faces on mountains. Plus those ones in between. It seems like most resorts are located on south faces as they look real pretty bathing in sunshine all day long, and they make perfect spots for honing a winter tan. Thing is, the snow won’t last long if it doesn’t get a fresh layer every once in a while, as was the case this year. Most of the resorts appeared dry because the main faces we see are southerly. Some north-facing areas, on the other hand, don’t get a single ray of sunlight. When those places get some snow, even if it’s in small quantities, it’s going to stick around. Add to that wind and you’ll come up with secret mini spots with fresh pow. All that when everyone is out there complaining that there’s no snow, ha ha. They just want it shipped to their porch…


Naku, legging it from the Blair Witch in Verbier.

It also seems that you can get the ‘perfect’ conditions, but then when it makes it to the mag, people will just flick through the pages as all the mags are just filled with that shit. Overkill. What’s great about horrible conditions is that you really have to get creative if you want to get something done. Not just look around for a cliff or a boring roller or an untracked patch of snow. You have to analyse anything that could be rideable. It might not seem like snowboarding to some people but that’s the fun part of it. To go out and find a spot that doesn’t look like anything, and find a way to make it work. If you can make it happen, it feels like just as much of an achievement as a kicker. Maybe even more…

Not everyone might agree with my point of view as most people want to go out and shred the freshies. Don’t get me wrong, I love a good day of pow, but to me, coming from skateboarding, the most fun part of our sport is actually looking for the spot. Riding the same spots over and over gets boring, even if it is 3 feet of fresh pow… hmm, maybe I am exaggerating a little there. The fact is that I have been riding the skiboard for almost 24 years now and I have to admit that I don’t have the same motivation as back then to go up the hill. But, then again, when we start doing something fresh or original it just seems like the first day again; starting something new from scratch. Even if I’m just standing there shooting it, it just brings the excitement back.


Jonas. One foot bombdrop after praying for more snow next year.

Anyways, all that just to say that I’m going to be around for longer knowing that winters are going to get worse. To me, things are just getting more creative and more fun!

I say everyone go out and buy a gas-guzzling 4×4, even though you won’t need one anymore. Just to speed up the process, y’know. Fuck the Kyoto Protocol! I’m backing Bush from now on… … … Not!
Text und Fotos: Pat Vermeulen

Da die Temperaturen extrem mild waren und öfter Regen statt Schnee fiel, war es sowohl Fotografen als auch Pros kaum mehr möglich, ihren Job auszuüben. Onboards Senior Fotograf Pat Vermeulen verschanzte sich in seinen Heimatbergen in der Schweiz und während er auf den so dringend benötigten Schnee wartete, versuchte er, an den ihm bekannten Plätzen das Beste aus der Situation zu machen.

Als Dezember und Januar alle Wärmerekorde einstellten, fing ich an darüber nachzudenken, ob dies wohl meine letzte Saison werden sollte – die globale Erwärmung hatte uns alle kalt erwischt.

Es regnete Anrufe und Emails aus der Onboard-Redaktion: Alle waren am Verzweifeln und keiner wusste, was wir tun sollten. Dann hörte ich Neuigkeiten aus Whistler, dass dort eine lächerlich kleine Portion Schnee gefallen war, die es aber wenigstens möglich machte, auf den Berg zu kommen. Eigentlich war Jonas Emery davon ausgegangen, dort mit Standard zu filmen, aber die kümmerten sich lieber um ihre drei Favoriten und Jonas wurde auf Stand-By geschaltet. Eine frustrierende Situation für jeden Fahrer, der sein Können unter Beweis stellen möchte. Dann fing es auch in Whistler wieder an zu regnen und es war dort ebenso schlecht wie überall sonst.


Jonas Emery

Jonas war einer der wenigen Fahrer, der in der Schweiz geblieben war. Wir entschieden uns, trotz der schlechten Bedingungen ein paar Shots zu produzieren. Aber Reisen war nicht gerade eine sichere Option, denn es sah überall ziemlich unbeständig aus.

Eine Regel von mir war schon immer, dass es egal ist, was du fotografierst, solange es interessant ist. Außerdem ist es nirgends so gut wie zu Hause. Du kannst an die besten Plätze dieser Erde reisen – wenn du dich dort nicht auskennst, wirst du dort auch nicht viel auf die Reihe bekommen. Wenn du in einem Skigebiet oder auch nur der Nähe lebst, weißt du genau, wo du hingehen musst und was du zu tun ist, wenn es geschneit hat – ganz egal, wie schlecht das Wetter auch sein mag. Du verschwendest keine Zeit damit herumzufahren. Du findest Reisen vielleicht gut, aber ich bin mir sicher, dass du ungeachtet der Wetterbedingungen in deinem Heimatgebiet mehr zum Fotografieren kommst, als an irgendeinem anderen Ort der Welt. Das Zauberwort lautet Motivation.

An einem der wenigen kalten Tage, lagen lächerliche zehn Zentimeter Schnee im Tal. Also rief ich Jonas an und fragte, ob er Lust hätte, mit mir zu shooten. Er war super aufgeregt und sagte, dass er bereits auf dem Berg sei.

500 Meter unter meinem Haus liegen ein paar Weinberge. Da der Schnee sehr schnell wieder schmelzen sollte, wollten wir dort ein paar Aufnahmen machen. Ein paar Ollies und Wheelies später waren wir ziemlich gestoked, weil wir schon früh am Morgen ein paar gute Bilder im Kasten hatten. Wir setzten uns ins Auto und bereits nach ein paar Minuten fiel uns beiden ein seltsam aussehendes Gebäude mit rundem Dach auf. Ehe ich mich versah, hatte Jonas schon das Board aus dem Auto geholt und kletterte über den Zaun. Nach der Session fuhren wir ein Stückchen weiter die Strasse runter zu einem BMX-Park. Dort lag nur noch sehr wenig Schnee, aber wir bekamen damit trotzdem noch die Anfahrt für einen der Sprünge zusammen.


Jonas Emery

Ich will nicht zu sehr ins Detail gehen, aber dieser Tag war sehr spontan und lustig. Es war großartig, unter diesen Umständen etwas auf die Reihe zu bekommen – mit Sicherheit einer meiner produktivsten Tage seit langem und gleichzeitig die wahrscheinlich schlechtesten Bedingungen aller Zeiten. Jonas erfuhr später von den Standard-Jungs, dass sie trotz Tonnen von Schnee wegen des schlechten Wetters nicht filmen konnten.

In der gleichen Gegend, Bex genannt, organisierten wir noch eine weitere Session mit Alex Eveqouz. Wir fotografierten an einem Handrail, das aus einer Salzmine kam. Nach der Session wollte Jonas nur mal eben aus Spaß über eine kleine Absperrung springen. Ich fand das ziemlich cool und am Ende verbrachten wir mehr als eine Stunde damit, Ollies über dieses Hindernis zu machen. Es mag vielleicht blöd klingen, aber wir hatten soviel Spaß wie an einem Powdertag – wenn nicht sogar mehr… Es erinnerte mich an die Zeit, als ich mit meinen Jungs durch die Gegend zog und wir alles zerstörten, was uns in den Weg kam. Gut zu wissen, dass dieser Geist noch immer in mir lebt!


Alex Evequoz

Man kann immer irgendwo Schnee finden. Du musst nur immer bereit sein, auch wenn nur lächerliche fünf Zentimeter gefallen sind – die könnten nämlich bereits morgen schon wieder weg sein. Oder du ziehst los und suchst dir Schnee.

Auf deiner Suche musst du allerdings beachten, dass es in den Bergen Nord- und Südhänge gibt. Und Hänge, die dazwischen liegen. Es scheint, als ob die meisten Skigebiete nach Süden ausgerichtet sind, damit sie den ganzen Tag Sonne und die Urlauber den perfekten Winterteint bekommen. Das Problem ist nur, dass dort der Schnee ohne Nachschub nicht lange liegen bleibt. So wie es dieses Jahr der Fall war – die meisten Gebiete sahen sehr trocken aus… Findest du allerdings nach einem Schneefall, und sei er noch so gering, einen Nordhang, kannst du dort eine Weile mit dem Schnee rechnen. Dazu noch ein bisschen Wind und du wirst einige versteckte Mini-Spots mit frischem Powder finden. Auch noch wenn alle rumjammern, dass es keinen Schnee gibt, haha! Für die muss es wahrscheinlich direkt vor der Haustür schneien….


Naku, Verbier

Mit viel Glück findets du vielleicht sogar „perfekte Bedingungen“. Aber wenn du das in einem Mag druckst, überfliegen die Leute die Seiten einfach, weil mittlerweile alle Hefte voll damit sind. Es ist einfach zu viel des Guten. Das tolle an schlechten Bedingungen ist, dass du kreativ sein musst, um ein gutes Resultat zu erzielen. Du musst nicht nur herumfahren und nach einem Cliff oder einem Stück unberührtem Schnee suchen. Nein, du musst alles unter die Lupe nehmen, was auch nur annähernd befahrbar sein könnte. Diese Detektivarbeit mag für viele Leute nicht zum Snowboarden gehören, aber mir macht das am meisten Spaß: Raus zu gehen und einen Spot zu finden, der zunächst nach nichts aussieht und dir dann doch irgendeine Möglichkeit bietet. Wenn dir das gelingt, ist das Erfolgserlebnis so groß wie nach einem gelungenen Jump am Kicker. Vielleicht sogar noch größer…

Nicht jeder wird meine Sicht der Dinge teilen, da die meisten lieber Tiefschnee shredden. Versteht mich nicht falsch. Ich liebe gute Powdertage aber ich komme vom Skateboarden und die Suche nach einem Spot ist für mich das Größte. Immer den gleichen Spot zu fahren, wird irgendwann langweilig, auch wenn dort drei Meter frischer Powder liegt. Okay, vielleicht übertreibe ich jetzt, aber ich stehe seit 24 Jahren auf dem Snowboard und muss mir eingestehen, dass meine Motivation auf den Berg zu kommen nicht mehr dieselbe ist wie früher. Aber wenn ich erst einmal eine originelle Idee habe, ist es wieder wie am ersten Tag. Auch wenn ich nur herumstehe und fotografiere, die Aufregung kommt zurück.


Jonas Emery

Mit diesem Artikel wollte ich eigentlich nur sagen, dass ich über lange Zeit beobachtet konnte, wie die Winter schlechter werden und ich der Meinung bin, dass wir in Zukunft mehr Kreativität einbringen müssen.

Zieht los und kauft euch einen Sprit fressendes Auto mit Allradantrieb – auch wenn ihr keines braucht. Einfach nur um den Prozess zu beschleunigen. Scheißt aufs Kyoto-Protokoll! Von jetzt an bin ich auf Bushs Seite… NEIN, NATÜRLICH NICHT!
Texte et photos : Pat Vermeulen.

Entre des températures descendant rarement en dessous des 0°C réglementaires la saison dernière dans les Alpes et la pluie qui ruine le peu de neige tombée, les jobs de photographe de snowboard et de rider n’étaient pas des plus faciles à exercer. Notre photographe senior Pat Vermeulen a employé une tactique qui consistait à pelleter dans les collines près chez lui en attendant la neige, ou tout au moins à tirer le meilleur des conditions dans un endroit qu’il connaît bien.

Après les tristes records de décembre et janvier au niveau de la neige (ou plutôt du manque de neige), j’ai vraiment pensé que cette saison allait être ma dernière. Le réchauffement commençait à me courir sur le haricot.

Les appels téléphoniques et les e-mails affluaient du bureau, où tout le monde commençait à devenir fou à se demander où aller et quoi faire. Les nouvelles de Whistler faisaient état de chutes de neiges si abondantes qu’elles rendaient impossible l’accès aux montagnes. Jonas Emery était supposé tourner là-bas avec Standard, mais il dut, comme beaucoup, changer ses plans. Une situation des plus frustrantes pour tout rider qui veut simplement démontrer son talent. Ensuite, il a plu sur Whistler, où les conditions sont devenues aussi pourries que partout ailleurs…


Jonas Emery

Jonas était donc l’un des seuls riders restant en Suisse, et nous avons décidé de faire quelque chose malgré les mauvaises conditions. Nous avons regardé à peu près vers toutes les régions montagneuses mais l’instabilité du manteau, voire son inconsistance ou inexistence suivant les endroits, nous ont convaincus que voyager n’était pas une option.

Ma règle a toujours été la suivante : peu importe ce que l’on shoote tant que c’est original et frais, ça méritera toujours un coup d’œil. Et puis, il n’y a pas d’endroits comme la maison, pas vrai ! On peut aller dans les meilleurs endroits du monde, si on ne connaît pas ce qui nous entoure, on ne va pas aller loin. Si vous vivez dans une station ou à proximité, lorsqu’il neige, vous savez exactement où aller et quoi faire. Et en plus, pas de temps perdu à se déplacer. On peut avoir de la chance lorsqu’on prend la route, mais je pense que l’on peut toujours faire plus dans la station que l’on connaît. Le tout, c’est d’être motivé.

Puis, un beau jour, la température est descendue et il s’est mis à neiger – une dizaine de centimètres en bas de la vallée, ce qui est assez rare. J’appelai Jonas et lui demandai s’il était chaud pour faire quelque chose de bien roots. Il était super excité et prêt à tenter l’expérience. À 500 mètres en contrebas de la rue où se trouve ma maison, il y a des vignes. Étant donné la vitesse à laquelle la neige transformait, nous nous sommes dit que ce serait une bonne idée de faire quelque chose là, et pronto. Quelques ollies plus tard, il semblait que nous ayons quelques images, alors que la journée venait juste de commencer. Nous avons repris la voiture, conduit quelques minutes et nous sommes tombés sur un drôle de bâtiment avec un toit arrondi. Nous nous sommes regardés et avant de dire quoi que ce soit, Jonas était déjà sorti de la voiture avec sa board. Je me suis alors rappelé qu’il y avait une piste de BMX à deux pas. Il y avait juste un peu de neige et nous nous sommes débrouillés pour faire un accès à l’un des jumps de ladite piste.


Emery, BMX track late 180.

Sans trop fanfaronner, nous étions bien contents de notre petite session à la roots. C’est une grande satisfaction que de sortir et de faire des choses alors que l’on sent que rien ne s’y prête. Ce fut probablement l’une de mes journées les plus productives, alors que les conditions étaient censées être les pires qui soient. Ça nous a fait sourire. Jonas a eu des nouvelles des gars de chez Standard, qui n’avaient rien pu faire pour cause d’enneigement trop important !

Nous avons ensuite tapé une autre session avec Alex Evéquoz dans le même coin, du nom de Bex. Un handrail qui sortait tout droit d’une mine de sel. Une fois la session terminée, Jonas voulait encore faire quelques ollies par-dessus les barrières du terrain vague, bing ! Une image de plus. Finalement, la session a duré plus d’une heure, juste à coups de ollies. Bien que cela puisse sembler stupide, nous nous sommes autant amusés que lors d’une journée dans la peuf, si ce n’est plus. Ça m’a rappelé l’époque où je ridais avec mes potes et que nous nous amusions avec n’importe quel jib. C’est bon de voir que cet esprit est toujours là !


Alez Evequoz

Même dans le pire des scénarios, il y a toujours de la neige à trouver. Il faut juste être là quand ces précieux 5 centimètres de fraîche décident de tomber, car dès le lendemain, ils seront partis. C’est la règle.

Ce qu’il faut garder à l’esprit, lorsqu’on traque la neige, c’est qu’il y a des faces nord et sud sur les montagnes (sans blague). Plus celles qui sont entre les deux. Il semble que la plupart des stations soient exposées sud, puisqu’elles veulent baigner dans le soleil toute la journée – important pour le bronzage ! Mais la neige ne dure pas longtemps si de nouvelles couches ne viennent pas s’y ajouter. La plupart des stations étaient donc sèches, surtout sur les versants sud. D’un autre côté, certaines faces nord n’ont pas un seul rayon de lumière. Lorsque ces endroits ont de la neige, même si elle est présente en faibles quantités, celle-ci reste. Ajoutez à cela le vent et vous obtenez des petits secret-spots avec de la neige fraîche et des windlips. Alors que tous les autres pleurent à la recherche du moindre flocon…


Naku, Verbier

Ce qu’il y a de bien, dans les mauvaises conditions, c’est qu’on doit se surpasser au niveau créativité si on veut en tirer quelque chose. Il faut analyser tout ce qu’il est possible de rider. Pour certains, ça ne sera pas du snowboard, mais pour moi, c’est ce qui fait le fun. Si vous arrivez à en tirer quelque chose, c’est bien plus satisfaisant qu’un simple kicker tout shapé à l’avance…

Tout le monde ne sera pas d’accord avec mon point de vue, puisque généralement, les gens préfèrent sortir pour rider de la neige fraîche et vierge. N’interprétez pas mal mes propos, mais lorsqu’on vient du skateboard, la partie la plus amusante consiste à trouver un spot. Rider toujours les mêmes spots devient ennuyeux à la longue, même s’il y a trois mètres de peuf ! Le fait est que je n’ai peut-être plus la même motivation qu’avant non plus pour monter sur les sommets. Mais lorsqu’on trouve quelque chose d’excitant et d’original, c’est tout de suite comme si c’était la première journée. Même si je ne suis là que pour shooter.


Jonas Emery

Tout ça pour dire que je vais encore être là un moment, puisque les hivers promettent d’être de pire en pire. Pour moi, ça veut seulement dire plus de créativité et plus de fun !

J’invite donc tout le monde à s’habituer à ces circonstances, et à partir à l’aventure pour trouver des spots. Ils sont parfois à deux pas de chez vous… Et puis, s’ils sont loin, allez-y en 4×4, on emmerde le Protocole de Kyoto… Nan, j’déconne !

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